Aspectos geográficos de las islas


 
Mapa de las islas argentinas del Atlántico Sur
Islas argentinas del Atlántico Sur

 

Información geográfica sobre las Islas Georgias del Sur

El conjunto de las Islas Georgias del Sur se halla al este-sudeste de las Malvinas y, como puede verse en el mapa correspondiente, está compuesto por tres grupos:  

  1. Islas de San Pedro
  2. Islotes Aurora
  3. Islotes Clerke

Dicho conjunto no tiene población autóctona, carece de ciudades y ocupa una superficie total de 3.560 km², que supera las de Samoa (2.831 km²), Luxemburgo (2.586 km²) ó las Azores (2.247 km²).
A continuación se detallan las características principales de los distintos grupos mencionados:

  1 - Islas de San Pedro

Generalidades

La isla San Pedro, y sus adyacentes, fueron descubiertas por los tripulantes de la nave española "León" entre el 28 y el 29 de junio de 1756, quienes las ubicaron perfectamente en latitud y longitud.
La isla principal fue bautizada y registrada cartográficamente con ese nombre, porque el día 29 de junio en que fue explorada, correspondía a la festividad religiosa de San Pedro.

Posteriormente, en 1775 el navegante inglés James Cook visitó la isla San Pedro, reconociendo que era la descubierta por el navío "León", y explorando las aguas circundantes. Cook la llamó "Georgia", en honor del rey Jorge III.

Sin embargo, la primera ocupación e instalación definitiva en la isla San Pedro y sus adyacentes, no se realizó hasta el 16 de noviembre de 1904, cuando la Compañía Argentina de Pesca S.A. (de Ernesto Tornquist y otros capitales argentinos) se instaló permanentemente en Grytviken al amparo de leyes argentinas y bajo su bandera, arribando a esa isla deshabitada con dos veleros y un ballenero a vapor provenientes de Buenos Aires y matriculados en dicho puerto; a los que posteriormente se agregarían una veintena de barcos pertenecientes a esa corriente pobladora argentina.
 

Foto de Grytviken (circa 1905) - Fuente: Dto. Estudios Históricos Navales
Grytviken - Compañía Argentina de Pesca (circa 1905)
Fuente: Dto. Estudios Históricos Navales

Poco tiempo después, a partir del 1º de enero de 1905 empezó a operar la "Oficina Meteorológica Argentina" dependiente del Ministerio de Agricultura de la Nación, que se emplazó en Grytviken luciendo el escudo nacional de chapa y disponiendo de un mástil donde se izaba la bandera argentina, con lo que se constituyó en la primera dependencia oficial de la República Argentina en la isla San Pedro. Esta oficina funcionó ininterrumpidamente hasta 1950, cuando el gobierno británico se incautó de sus instalaciones por la fuerza.

Durante el período 1904-1965 se produjo el auge de la actividad ballenera en la isla San Pedro, que llegó a tener una población estable de unas 800 personas, con picos de 2.500 en el verano.

Luego de ese período se produjo la decadencia de dicha actividad; por efecto del exterminio de la especie, la aparición de productos substitutos y el empleo de factorías flotantes.
En estos días, la isla San Pedro y sus adyacentes no tienen población permanente, habiendo quedado abandonadas todas las instalaciones dedicadas a la caza y a la pesca.

El grupo San Pedro se halla situado en el dorsal norte del mar del Scotia, entre los paralelos 53º 57' y 54º 55' sur, y entre los meridianos 35º 44' y 38º 18' oeste. Sus puntos extremos son:

Este grupo está formado principalmente por una isla grande, alargada y convexa hacia el nordeste, llamada San Pedro, que cubre una superficie de 3.528 km² y tiene 165 km de largo por 35 km de ancho (cf. Mapa de la isla San Pedro y adyacentes). Dicha isla presenta una gran bahía, denominada Cumberland, que albergaba varias estaciones balleneras; siendo la de la Compañía Argentina de Pesca de Grytviken, la más antigua y principal.

Las restantes islas menores y rocas que emergen en el contorno de la isla San Pedro resultan mucho más pequeñas que ésta. Entre estas islas adyacentes, las principales son: Pájaro y Principal al noroeste, Albatros al norte, Cooper al sudeste y Annenkov al oeste.

Localidades

La localidad más importante del archipiélago es Grytviken, que se halla en la caleta Capitán Vago de la bahía Guardia Nacional (cf. Mapa de los alrededores de Grytviken). Dicha bahía integra el saco este de la gran bahía Cumberland y se encuentra en la mitad de la costa nordeste de la isla San Pedro.

Grytviken dista 2.034 km de Ushuaia, 1.450 km de Puerto Argentino y 12.228 km de Londres. En su cementerio está la tumba del explorador inglés E. Shackleton, fallecido en 1922; y del suboficial argentino F. Artuso, matado en 1982.
Cabe señalar que Grytviken significa "bahía de las ollas" en idioma noruego, porque balleneros de ese origen encontraron grandes marmitas para obtener aceite, abandonadas por expediciones anteriores.

La segunda localidad en importancia es Puerto Leith, que se encuentra en el rincón noroeste de la bahía Stromness, entre punta Limpia y punta Puerto, a unos 18 km al norte de Grytviken (cf. Mapa de los alrededores de Puerto Leith).

Otras estaciones balleneras abandonadas de consideración son Stromness y Husvik situadas en los restantes rincones de la bahía Stromness citada, y la estación Príncipe Olav ubicada en la bahía Cook, al sur de la península Abrahamsen.

Rasgos geológicos

Estas islas son principalmente de origen sedimentario y tienen una conexión geológica con Tierra del Fuego y con las Sandwich, pues se formaron tras la fragmentación del continente de Gondwana (cf. teoría de Wegener) e integran el Arco de las Antillas del Sur.

Se conoce poco sobre la naturaleza geológica de sus montañas. Las rocas costeras son generalmente piedras arenosas. Existen además rocas calcáreas y cuarcitas, con restos de fósiles mal conservados que impiden precisar su edad geológica.

También se encuentran gruesos depósitos volcánicos, sedimentos de ceniza y masas de rocas ígneas cristalinas, sobre todo en la parte sudeste de la isla San Pedro. Asimismo, en la isla Annenkov se hallan algunos remanentes de volcanes muy antiguos.

Por otra parte, el único terremoto que se registró desde su ocupación, ocurrió el día 27 de junio de 1929 y tuvo una duración de 3 minutos.

Relieve

El relieve de estas islas es del tipo montañoso y abrupto, de aspecto árido. Mayormente están cubiertas por hielos y nieves permanentes; y poseen numerosos ventisqueros, el mas extenso de los cuales es el Nordenskjöld, que descarga en el fondo de la bahía Guardia Nacional. Las llanuras son escasas y sólo las colinas bajas de la costa nordeste se ven libres de nieves y están cubiertas de pastos durante el verano. Las islas tienen glaciares en mas de la mitad de su superficie, aunque poseen además estepas y tundras.

La parte sudeste de la isla San Pedro es más alta que la noroeste, y apenas en las zonas aledañas a la costa existen algunas áreas mas planas y accesibles.
La isla San Pedro está atravesada por dos sistemas montañosos: la cadena San Telmo situada en la región central, y la cordillera Salvesen ubicada en la zona austral.
 

Foto de la cadena San Telmo y el monte Paget - Fuente: Frank Hurley
Cadena San Telmo - Monte Paget (al fondo)
Fuente: Frank Hurley

La cadena San Telmo es de formación muy antigua y resulta la más importante, pues posee una extensión de 35 km y tiene las mayores alturas del archipiélago.
Existen 13 picos que superan los 2.000 m, como el Pan de Azúcar (2.323 m), el Nordenskjöld (2.281 m), culminando en el monte Paget (2.934 m), situado en el centro de la cadena San Telmo.
Finalmente cabe señalar que en las islas de San Pedro no se han encontrado minerales de valor económico que justifiquen su explotación comercial.

Costas e hidrografía

Las costas, muy articuladas, forman bahías, caletas, fiordos y ensenadas que dan lugar a un desarrollo ribereño de 700 km de longitud.

La ribera sudoeste de la isla San Pedro, la "costa de las tempestades", está glaciarizada y descarga al mar numerosos témpanos de hielo que se rompen contra sus espolones litorales.

Por el contrario, en la ribera nordeste los glaciares son menos potentes y terminan en tierra donde existen depósitos morénicos. Asimismo, dicha costa presenta varias bahías profundas y posee los mejores puertos naturales, que ofrecen refugio frente a los grandes témpanos de hielo que llegan desde la Antártida.

Las islas no tienen ríos, pero los deshielos dan lugar a numerosos chorrillos, que oportunamente permitieron el funcionamiento de las diversas factorías de cetáceos y pinnípedos que se instalaron en la isla San Pedro. Asimismo, en la zona noroeste hay una veintena de lagunas.

Clima

La isla San Pedro y sus adyacentes se hallan bajo la influencia de la corriente marina antártica proveniente del mar de Weddell, que origina un clima mas riguroso que el observado en otros lugares argentinos situados en latitudes semejantes, como la ciudad de Ushuaia.

El clima de estas islas es frío y húmedo, con ligeras fluctuaciones en los valores registrados a lo largo del año.
La estación meteorológica argentina que operó entre 1905 y 1950 en Grytviken ha registrado un bajo porcentaje de nieblas, aunque tal vez esa medición sólo sea representativa de las condiciones locales, pues el carácter montañoso de la isla San Pedro y su orientación respecto de los vientos, hacen que las variables meteorológicas no se distribuyan uniformemente en las distintas zonas de la isla.
 

Foto de la estación meteorológica argentina - Fuente: Archivo General de la Nación
Grytviken - Estación meteorológica argentina (verano de 1923)
Fuente: Archivo General de la Nación

La temperatura media anual en la estación de Grytviken es de 1,6 ºC, con promedios de 5,1 ºC en febrero (mes más caluroso), y de -2,0 ºC en agosto (mes más frío).

La isla San Pedro está en una zona de depresiones atmosféricas. En Grytviken, por ejemplo, la presión media anual es de sólo 996,9 hPa al nivel del mar.

Llueve durante unos 200 días al año, especialmente entre marzo y agosto, con un total de 1.340,7 mm anuales de precipitaciones.

Los vientos soplan predominantemente del sector oeste, con velocidades de unos 15 km/h, aunque también se presentan vientos con fuerza de temporal con cierta frecuencia. El clima resulta mas benigno en la costa nordeste, por la protección que brindan las montañas contra los vientos citados y por el calentamiento que experimentan las corrientes de aire al cruzar las cadenas orográficas de la isla.

Debido a los vientos dominantes, la nieve y el hielo se acumulan principalmente en el lado sudoeste de la isla San Pedro, donde las nieves perpetuas se hallan a 300 m de altura y las aguas costeras permanencen casi siempre congeladas.

A continuación se presenta un cuadro estadístico con los valores medios registrados en la estación meteorológica argentina de Grytviken, situada a 4 m sobre el nivel del mar en lat. 54º 14' sur / long. 36º 33' oeste.
El mismo ha sido elaborado por el Servicio Meteorológico Nacional y abarca un período de 39 años consecutivos de observaciones realizadas a partir de 1905.

MesPresión
media
TemperaturaHumedad
relativa
media
Días de
niebla
al mes
Precipitación
(lluvia o nieve)
MediaMedia
máxima
Media
mínima
hPaºCºCºC%-mm
Enero994,04,58,51,576688,8
Febrero995,75,19,21,7755113,5
Marzo996,64,48,41,0755129,5
Abril995,82,65,7-0,7765130,6
Mayo996,80,32,9-3,1754142,9
Junio998,1-1,70,9-4,5784124,8
Julio998,8-1,51,3-4,6764143,7
Agosto999,4-2,01,6-4,9765128,3
Septiembre1.000,0-0,33,6-3,275494,3
Octubre999,81,45,4-1,973467,9
Noviembre994,12,86,6-0,472490,2
Diciembre994,23,67,70,576586,2
Promedio996,91,65,2-1,675,34,6111,7

Flora y fauna

El verano frío afecta el ciclo reproductivo de las plantas de estas islas, pues la nieve tarda en derretirse y sólo deja libres algunas partes del terreno estando ya avanzado el mes de diciembre, lo que determina el escaso desarrollo de la flora, que queda limitada a pequeños sectores próximos a la costa.

La región es notablemente pobre en plantas con flor. No existen árboles, pero crecen grandes matas de pasto tussock (poa flabellata / paradiochloa flabellata) de 1,5 m de alto, algunos arbustos achaparrados, y otras hierbas y plantas menores.

La fauna marina es abundante, estando compuesta principalmente de elefantes marinos, pingüinos y focas que llegan a las playas de las islas durante el verano.
Además hay gran cantidad de peces; y las aguas circundantes abarcan gran parte del sector de máxima concentración de krill, la fuente inexplotada de proteínas más vasta del mundo.

Las aves marinas son numerosas en la isla San Pedro y sus adyacentes; entre ellas se encuentran albatros, petreles cormoranes, gaviotas, gaviotines de mar, etcétera.

Además merecen destacarse algunas aves originarias de las islas, como el petrel zambullidor de las Georgias (pelecanoides georgicus); la cachirla geórgica (anthus antarcticus) que es la única ave que canta en las regiones antárticas y subantárticas; y dos especies de patos propios en este archipiélago, el pato barcino (anas flavirostris) y el pato maicero (anas georgica) que es el único pato carnívoro que se conoce.

Las islas de San Pedro, en contraposición con las Sandwich del Sur, disponen de fauna terrestre aparte de las aves y animales marinos habituales en los archipiélagos subantárticos.
En estas islas se han aclimatado varios mamíferos importados, como las ratas pardas, algunos caballos salvajes de pequeña alzada abandonados en 1910-12, y los renos de Laponia que fueron introducidos por la Compañía Argentina de Pesca y son un objeto de caza muy preciado.
 

Foto de los renos de la isla San Pedro - Fuente: Dto. Estudios Históricos Navales
Renos de la Cía. Arg. de Pesca en la isla San Pedro
Fuente: Dto. Estudios Históricos Navales

Asimismo oportunamente prosperaron cerdos domésticos criados en chiqueros protegidos, que sirvieron de alimento a los integrantes de las factorías balleneras que se instalaron en la isla San Pedro.

  2 - Islotes Aurora

El grupo "satélite" de los islotes Aurora se halla a 232 km al oeste-noroeste de la isla San Pedro, y está conformado por varios islotes y pequeños grupos de arrecifes, que ocupan una superficie total de 0,2 km² (20 hectáreas). Los mismos son de origen sedimentario, se encuentran deshabitados y carecen de glaciales.

Estos islotes fueron descubiertos en 1762 por el mercante español "Aurora", del que tomaron su nombre, volvieron a ser avistados en 1769 por el buque español "San Miguel", en 1774 nuevamente fueron visitados por el "Aurora", etcétera.

Sin embargo, el primer desembarco confirmado no se realizó hasta el año 1956, cuando el geólogo argentino Mario Giovinetto arribó en un helicóptero, para efectuar estudios y tomar numerosas muestras de rocas. Ese desembarco argentino se realizó durante la campaña antártica 1955/56 del ARA Bahía Aguirre.

El grupo de los islotes Aurora es inhabitable por carecer de fuentes de agua potable, resulta de difícil acceso y está situado en una zona tormentosa. El mismo se divide en dos aglomeraciones rocosas: Cormorán y Negra.

Los islotes Cormorán están situados en lat. 53º 33' 00" sur / long. 42º 01' 22" oeste, y comprenden dos núcleos de tres rocas cada uno, tipo peñasco, de forma cónica y tan escarpadas que no permiten ser abordadas desde ningún tipo de embarcación. Los dos núcleos se encuentran próximos entre sí y están cubiertos de guano, con un color ligeramente pardo. Su mayor elevación es de sólo 70 m sobre el nivel del mar.
 

Foto aérea de los islotes Cormorán - Fuente: Dirección Nacional del Antártico
Vista aérea de los islotes Cormorán
Fuente: Dirección Nacional del Antártico

Estos islotes son visitados por una gran cantidad de cormoranes, albatros y otras aves marinas. Únicamente pueden ser alcanzados por medio de un helicóptero; pero con suma precaución, tanto para la aeronave (enorme cantidad de pájaros) como para el personal a desembarcar (laderas muy empinadas).

Por su parte, la roca Negra sólo se eleva unos 3 metros sobre el nivel del mar y se encuentra en lat. 53º 38' 07" sur / long. 41º 47' 32" oeste, a unos 18 km al sudeste de los islotes Cormorán.
Aproximadamente a un kilómetro al este de la roca Negra existe otra roca a flor de agua, sobre la que se divisan grandes rompientes.

  3 - Islotes Clerke

El otro grupo "satélite" de las Georgias está constituido por los islotes Clerke, que están a unos 65 km al este-sudeste de la isla Cooper, en lat. 55º 01' sur / long. 34º 44' oeste. También son principalmente de origen sedimentario, carecen de glaciales y se encuentran deshabitados.

La denominación de estos islotes se debe a J. Cook, en homenaje del primer oficial que los avistó en 1775.
 

Foto de los islotes Clerke - Fuente: Robert K. Headland
El sector nordeste de los islotes Clerke vistos desde el norte (Georgias del Sur)
Fuente: Robert K. Headland

Este grupo se extiende a lo largo de 11 km en dirección oeste-este y está conformado por dos núcleos. El occidental consta de tres rocas grandes, una de las cuales tiene aproximadamente 240 m de altura. El oriental cuenta con una roca de 82 m de altura, llamada "Los Mandaderos", y otra roca notable menor.
Se ha denunciado la existencia de un manchón de cachiyuyos (algas marinas grandes y duras) situados a unos 7 km al este-sudeste de la roca menor del núcleo oriental arriba citado, lo que indicaría la presencia de un bajío peligroso para la navegación.
Los islotes Clerke tienen una vegetación escasa de líquenes y son frecuentados por cuervos marinos y otras aves de mar.


 
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